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Speed Racer, o futuro dos “enxames” de drones e mísseis de cruzeiro de baixo custo?

O departamento de projetos avançados Lockheed Martin’s Skunk Works revelou oficialmente o design do seu veículo aéreo secreto Speed Racer.

O sistema não tripulado em forma de míssil destina-se ostensivamente a servir de experiência em técnicas de engenharia digital, mas tem o potencial de ser a base para a futura enxameação de drones e mísseis de cruzeiro de baixo custo.

A Lockheed Martin’s Skunk Works retirou os invólucros “Top Secret” de um sistema experimental de aviões não tripulados, chamado Speed Racer, que se destina a validar um novo processo de fabrico tanto quanto possível um novo sistema de armas.
Um vídeo produzido pela empresa, lançado na véspera do Simpósio de Guerra Aeroespacial virtual que decorreu de 24 a 26 de Fevereiro, revela um pequeno sistema de aeronaves não tripuladas a jato (UAS) com uma fuselagem hexagonal, dobrável e com asas varridas, mais duas caudas dorsais de popa nitidamente canuladas, juntamente com uma cauda ventral.
O UAS não identificado no vídeo é lançado por um avião bimotor que se assemelha fortemente a um Beechcraft 1900D, embora a escolha da plataforma de lançamento no vídeo seja irrelevante em termos do artefato em si.
Vale a pena notar que o 586º Esquadrão de Testes de Voo da Força Aérea dos EUA na Base Aérea Holloman no Novo México tem um único C-12J, a designação militar dos EUA para o Beechcraft 1900, que tem dois pontos duros sob a sua fuselagem para o transporte de várias cargas e artigos de teste.
Durante a sequência de lançamento, o UAS é lançado a partir de um pod na linha central.
Uma “cobertura de cauda” que cobre a exaustão é ejetada antes de o motor ser acionado, e as asas desdobram-se para fornecer sustentação.
À medida que o UAS navega baixo sobre uma paisagem rochosa, nenhuma pista de uma missão específica é mostrada (não é possível visualizar qual seria o seu alvo).
O vídeo mostra que o Speed Racer é um desenho relativamente pequeno e aerolançável por diferentes plataformas.
Após o seu lançamento, o veículo desdobra um par de asas pop-out, como se vê em muitos mísseis de cruzeiro.
Há uma carenagem com barbatanas ao estilo de grelha na parte traseira do sistema, que parece ser uma capa que cobre o escape do motor para manter o veículo tão aerodinâmico quanto possível antes de ser lançado e durante a separação da plataforma de lançamento, ocasião em que essa carenagem é ejetada.
Refletindo a nova tendência de concepção militar é quase impossível distinguir a tênue linha entre um UAS de reconhecimento e um míssil de cruzeiro à procura de um alvo, portanto pode estar a bordo um sensor de carga útil ou uma ogiva.
Um porta-voz da Lockheed Martin, quando perguntado a respeito, respondeu que o vídeo revela tranquilamente a aeronave que está atualmente no centro do programa Speed Racer, anteriormente classificado como ultra secreto. O vídeo mostra uma “configuração que a nossa equipa continua a explorar para o Speed Racer“, acrescentou o porta-voz.
A existência do Speed Racer tornou-se conhecida apenas há cinco meses atrás durante um evento de imprensa online pouco divulgado pela Skunk Works na conferência virtual Air, Space and Cyber Conference.
Durante o evento, o Diretor do Programa da Lockheed, Joe Pokora, reconheceu apenas que as letras de Speed Racer soletram um acrónimo, mas recusou-se a desenvolver os detalhes.
Apesar de partilhar o nome de uma versão americana de uma série de desenhos animados japonesa sobre um carro chamado Mach 5, o primeiro termo do conceito Speed Racer da Lockheed pode na realidade não implicar nada sobre a velocidade do veículo.
O nome reflete antes o abraço da Skunk Works à ética da engenharia digital para a concepção de aeronaves, agora defendida pela Força Aérea Americana.
A 11 de Fevereiro, a Lockheed recebeu a aprovação do governo dos EUA para adotar uma nova marca comercial para o StarDrive.
Reminiscente do projeto “Black Diamond” da Boeing para apoiar o processo de fabrico de uma proposta conjunta com a Lockheed para o contrato de bombardeiro de ataque a longa distância que não foi adiante, StarDrive é o nome da Lockheed para um novo processo de engenharia digital.
Os engenheiros utilizam ferramentas digitais há décadas, mas esta nova abordagem é muito mais inclusiva, diz Renee Pasman, diretora de sistemas integrados da Skunk Works.
Um dos principais desafios do passado era coordenar as várias disciplinas de engenharia dos projetos.
A abordagem da Lockheed à engenharia digital procura agora reunir engenharia com produção, cadeia de fornecimento, finanças e sustentação no início de um novo design.
“Essa parceria, não apenas de uma perspectiva de engenharia, mas de todas as funções envolvidas, vai ser fundamental”, diz Pasman.
“Estamos a trabalhar em parceria entre nós e o governo sobre como fazer progressos significativos neste domínio”, acrescenta Pasman. “E é uma coisa muito excitante que vai surgir aqui nos próximos meses e anos, à medida que trabalhamos alguns destes aspectos e obtemos essa capacidade”.
Um novo artefato resultante do processo StarDrive vai surgir dentro de um novo processo de fabrico avançado.
Na montagem de uma determinada peça, os furos são feitos com tanta precisão que podem ser utilizados para alinhar componentes sem um jig dispendioso ou ferramenta especial envolvida.
Qualquer envolvimento da Força Aérea dos Estados Unidos no programa Speed Racer neste momento é desconhecido, mas há sinais claros de interesse.
A Mesa Redonda da Indústria do Armamento agendada pelo Laboratório de Investigação da Força Aérea para o final de março corrente anuncia que os tópicos de discussão incluirão o Speed Racer, que está listado juntamente com dois projetos financiados pela Força Aérea – Horda de Ouro e Lobo- Cinzento – que procuram introduzir capacidades mais autónomas em mísseis de cruzeiro de baixo custo e outras armas.
Um fornecedor comum para Gray Wolf e Speed Racer é a Kratos Turbine Technologies (KTT), uma divisão especializada em turborreatores de baixo custo.
A Technical Directions Inc, uma subsidiária da KTT, entregou os motores para o programa Speed Racer no início deste mês.
Ainda assim, embora não tenhamos muitas informações até agora sobre o veículo Speed Racer e como a Lockheed Martin continuará a usar o StarDrive em seu desenvolvimento, é muito interessante notar que o projeto tem algumas amplas semelhanças com o drone X-61A.
Uma equipe liderada pela Dynetics e que também inclui a Kratos projetou esse veículo para o programa Gremlins da Defense Advanced Research Projects Agency (DARPA), que se concentra em demonstrar o conceito de um enxame de drones de baixo custo composto de aeronaves não tripuladas que podem ser lançadas e recuperadas por uma aeronave-mãe em voo.
O conceito Gremlins realizou os seus voos de teste mais significativos no final do ano passado, mas, apesar de múltiplas tentativas, um C-130 modificado não conseguiu recuperar qualquer um dos drones em voo como planejado.
A Kratos revelou entretanto que estes voos conseguiram demonstrar “o funcionamento seguro do XQ-61A Gremlins ao alcance e em formação próxima com o Veículo de Recuperação tripulado C-130”.
Esta empresa disse também que estão previstos testes de voo adicionais para 2021 e “uma nova fase adicional de demonstrações centrar-se-á nas capacidades operacionais dos Gremlins, incluindo como esses drones irão executar, suprimir e destruir as posições de defesa aérea inimigas e que esta demonstração envolverá a integração de sensores de inteligência, vigilância e reconhecimento e uma certa autonomia com os drones dos Gremlins”.
A equipa da Dynetics Gremlins é constituída por empresas que representam as melhores capacidades da sua classe para as suas funções no programa – Kratos Unmanned Aerial Systems, Williams International, Applied Systems Engineering, Inc., Kutta Technologies, Inc., Moog Inc., Sierra Nevada Corporation, Systima Technologies, Inc., e Airborne Systems.

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Roberto Caiafa
Jornalista e Repórter Fotográfico especializado na Editoria de Defesa com mais de 15 anos de experiência profissional. Corresponsal no Brasil de Infodefensa desde abril de 2011. Youtube Canal Caiafamaster (https://www.youtube.com/c/caiafamaster)

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